Infecţii virale foarte contagioase ale sistemului respirator superior, răceala şi gripa au la prima vedere aceleaşi simptome (strănut, tuse, durere în gât), însă sunt cauzate de virusuri diferite. Răceala şi gripa pot fi deosebite în primul rând prin intensitatea şi durata simptomelor.

Răceala, cauzată de unul dintre cele peste 200 de virusuri specifice, afectează pe o durată mai scurtă şi într-un mod mai puţin agresiv organismul decât gripa, care este o boală infecţioasă, foarte contagioasă, produsă de virusurile gripale de tip A, B şi C şi are o durată de manifestare lungă, exitând posibilitatea de a afecta sever organismul.

Gripa debutează brusc, cu febră mare, deseori însoţită de stări de oboseală, tuse uscată, frisoane, dureri puternice de cap, dureri oculare, musculare şi roşu în gât. Febra poate dura de la trei până la cinci zile, iar tusea se poate manifesta pe o perioadă de până la două luni, persistând chiar şi după dispariţia celorlalte simptome. Durerile musculare sunt mult mai acute decât în cazul răcelii, iar frisoanele sunt însoţite de dureri abdominale şi ale oaselor, precum şi de senzaţia de usturime a ochilor. Gripa netratată corespunzător poate duce la complicaţii mai severe decât răceala, deoarece este mult mai agresivă decât aceasta din urmă.

La celălalt pol, răceala are manifestări asemănătoare, debutul fiind unul treptat, cu simptome mai blânde decât ale gripei, precum stări de oboseală, letargie, strănut, dureri de cap şi de gât, urmate de creşterea consistenţei mucozităţilor nazale şi modificări de culoare a pielii, care capătă un aspect palid.

Răceala poate fi contactată pe tot parcursul anului, în special vara, spre deosebire de gripă, care este mult mai des întâlnită în intervalul noiembrie-februarie, deoarece sistemul imunitar este sensibil în timpul sezonului rece.

Tratamentele recomandate se diferenţiază în funcţie de simptomatologie şi tipul de infecţie, însă toate tipurile de terapie trebuie să aibă o acţiune antiinflamatoare asupra căilor respiratorii, antispastică pentru calmarea tusei şi emolientă pentru fluidizarea secreţiilor nazale.